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Lo que debes saber sobre el colesterol

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El colesterol es un lípido que se encuentra en la sangre y en los tejidos corporales. Aunque desempeña funciones importantes para el organismo, su exceso en la sangre puede resultar perjudicial, debido a que su acumulación puede acabar dañando las arterias y el corazón.

Aproximadamente el 80% del colesterol de nuestro cuerpo se produce en el hígado, mientras que el resto procede de los alimentos que ingerimos.

Funciones del colesterol

El colesterol es el precursor de ciertas hormonas, como las hormonas sexuales (progesterona, testosterona y estrógenos) y otras hormonas como el cortisol y la aldosterona. Es también el precursor de la vitamina D y de las sales biliares. Además, es un componente estructural de las membranas celulares.

El colesterol viaja a través de la sangre para ser utilizado en las diversas partes del organismo. El nivel de colesterol normal en sangre está entre 150 y 200 ml. Cuando la concentración es mayor se produce una hipercolesterolemia, es decir, un exceso de colesterol en sangre.

Colesterol "bueno" y "malo"

En la sangre, el colesterol es transportado formando parte de unos complejos llamados lipoproteínas, que son las lipoproteínas de baja densidad (LDL) y las lipoproteínas de alta densidad (HDL).

Las LDL se conocen también como "colesterol malo", porque son las encargadas de transportar el colesterol a las células para que puedan utilizarlo para realizar las funciones antes comentadas, de manera que su exceso en sangre es perjudicial.

Las HDL se encargan de recoger el colesterol de la sangre y transportarlo al hígado para ser eliminado. Por eso se conocen como "colesterol bueno", puesto que ayudan a eliminar el exceso de colesterol en sangre.

¿En qué alimentos se encuentra el colesterol?

El colesterol se encuentra en alimentos de origen animal, como el huevo, los productos lácteos, la carne y el pollo. Es especialmente abundante en la yema de huevo y las vísceras como, hígado y riñones, y en las mollejas y cerebro. El pescado contiene bajas cantidades de colesterol mientras que el marisco es más rico en colesterol.

Los alimentos de origen vegetal, por el contrario, no contienen colesterol.

Efectos perjudiciales del colesterol

Cuando el nivel de colesterol en la sangre es demasiado alto, existe el riesgo de que se acumule en las paredes de las arterias formando placas que dañan y engrosan dichas paredes. Es lo que recibe el nombre de aterosclerosis. Si una de estas placas se rompe puede producirse la formación de un coágulo sanguíneo, el cual, a su vez, viaja por la sangre y puede llegar a obstruir una arteria. Si se obstruye una arteria que alimenta el corazón, se producirá un infarto de miocardio (ataque cardiaco) y si se obstruye una arteria que alimenta el cerebro tendrá lugar un infarto cerebral.

También pueden formarse xantomas (acumulaciones de colesterol en la piel o los tendones), xantelasmas parpebrales (acumulación de colesterol alrededor de los párpados) o anillos corneales (aparición de un anillo amarillento alrededor de la córnea). Estos anillos suelen ser normales en ancianos, pero en una persona joven pueden estar indicando la existencia de una hipercolesterolemia.

Cuando existen otros factores de riesgo como la hipertensión o el tabaquismo, el riesgo de enfermedad cardiaca aumenta aún más.

Qué puedes hacer para disminuir tu nivel de colesterol

Si tus niveles de colesterol en sangre son ligeramente altos, puedes seguir las siguientes recomendaciones. No obstante, si es demasiado alto e importante que acudas al médico para tratarlo y evitar el daño en tus arterias.

  • Haz ejercicio físico, puesto que ayuda a aumentar los niveles de colesterol "bueno"
  • Reduce o elimina las grasas saturadas de tu alimentación
  • Mantén un peso normal
  • Procura hacer una alimentación sana y rica en fibra.

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