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Optimismo aprendido

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Optimismo aprendido
© Jacqueline Foss / Getty Images

Optimismo aprendido no es un simple libro de autoayuda como la mayoría, pues se centra también en explicar las investigaciones que llevan al autor a plantear sus ideas y consejos de autoayuda, basándose en dichos estudios para enseñar cómo y cuándo usar un pensamiento optimista y las ventajas (o desventajas) de hacerlo.

La indefensión aprendida

Las investigaciones del autor de este libro comenzaron centrándose en el concepto de indefensión aprendida. La indefensión aprendida es un estado de falta de respuesta que se produce cuando llegas a pensar que no puedes hacer absolutamente nada por evitar algún tipo de daño, puesto que por mucho que lo intentas no logras cambiar nada.

Seligman estudió tanto a personas como a perros con el mismo resultado. En el caso de los perros, utilizó pequeñas descargas eléctricas que un perro podía evitar presionando una barra. El animal aprendió con rapidez a presionar la barra evitando así las descargas. En cambio, otro perro no podía evitar las descargas de ninguna manera, pues no estaban bajo su control, de modo que tras intentarlo varias veces acababa rindiéndose y soportaba inmóvil las descargas. Tras repetir esto varias veces, se permitió que los perros escaparan de las descargas saltando a una jaula continua. El perro que aprendió que podía ejercer control sobre las descargas, saltó enseguida al otro lado. En cambio, el perro que llegó a aprender que no podía hacer nada para evitarlas se quedó inmóvil, a pesar de que esa vez si era posible escapar. Había entrado en un estado de indefensión aprendida. Con personas, Seligman utilizó ruidos molestos, obteniendo los mismos resultados.

Optimismo aprendido

Pero lo que verdaderamente llamó la atención de este investigador es que un pequeño porcentaje de personas y animales no caía en la indefensión aprendida, sino que continuaba buscando una solución y luchando a pesar de todo. Este pequeño grupo se convirtió entonces en el centro de su investigación.

Por lo general, cuando una persona fracasa, se detiene momentáneamente, pero los optimistas se recobran con más facilidad y se ponen de nuevo en marcha con más rapidez que los pesimistas, en vez de llegar a la conclusión de que no hay nada que hacer después de experimentar varios fracasos.

El pensamiento del optimista

Cuando algo malo le sucede, el optimista tiende a pensar que durará poco, que no ha sido causado por algún defecto suyo interno (como falta de capacidad o inteligencia) sino por algún factor externo, y que solo va a afectar a un área de su vida y no a todas. Los pesimistas, en cambio, piensan justo lo contrario.

Los pesimistas, además, dan vueltas mentalmente al suceso, imaginado siempre resultados desagradables, lo cual aumenta el impacto negativo del suceso. Esto hace que el modo de pensar del pesimista contribuya a la depresión.

Por consiguiente, tanto el optimismo como el pesimismo están producidos por un modo de pensar determinado y si logras cambiar ese modo de pensar puedes aprender a ser más optimista. Seligman explica en su libro cómo puedes modificar tu pensamiento para hacerlo más realista y optimista. Así mismo, explica cuándo es más apropiado ser optimista y cuándo es aconsejable un poco de pesimismo. El optimista tiene más probabilidades de seguir adelante tras el fracaso y no deprimirse por los reveses de la vida, pero la persona moderadamente pesimista puede estar siendo más realista, por lo que es importante saber cuándo hay que usar el tipo de pensamiento más apropiado según las circunstancias.

El libro ofrece diversos test para medir el nivel de optimismo de una persona. Cuando se utilizó un test para seleccionar vendedores, pudo comprobarse cómo los optimistas son más capaces de seguir adelante a pesar de los múltiples rechazos, teniendo así más éxito en su trabajo.

Optimismo aprendido es un libro que puede serte de gran ayuda para aprender a usar tu pensamiento de un modo constructivo y convertirlo en una herramienta útil, y no en una máquina generadora de malestar, ansiedad o tristeza.

Sobre al autor: Martin Seligman es profesor de psicología en la Universidad de Pennsylvania y ha sido presidente de la American Psychological Association (APA).

Título original: Learned Optimism: How to Change Your Mind and Your Life.

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