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Ayudar a los demás o pasar de largo

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La ayuda altruista hacia los demás

El verdadero altruismo sucede cuando nos sentimos identificados con la víctima y deseamos ayudar a otra persona solo para aliviar su dolor, no porque nos sintamos obligados o para reducir nuestro propio malestar por verla sufrir.

Sabemos que la mayoría de las personas se siente mal cuando ve sufrir a los demás y que a menudo una persona ayuda a otra para reducir su propio malestar. De hecho, la persona que se siente culpable por cualquier otro motivo que nada tiene que ver con la víctima, estará también más dispuesta a ayudar como un modo de sentirse mejor; siempre y cuando no se sienta tan mal como para estar totalmente hundida en su propio interior y su propio dolor hasta el punto de ni siquiera percibir el dolor ajeno, como sucede cuando una persona está deprimida.

Esta tendencia a ayudar solo para reducir el propio malestar, también puede hacer que cuando sea fácil "escapar" del dolor de los demás (y el malestar que nos produce), las personas puedan tender a pasar de largo, evitando la situación por completo.

Sin embargo, aunque esta tendencia a la ayuda egoísta exista, no significa que no pueda existir también la ayuda altruista.

En realidad, cuando una persona observa a alguien que sufre, puede sentir dos tipos de emociones. Por un lado, puede experimentar una sensación de angustia, con ansiedad, miedo y alarma. Estas emociones pueden ser muy desagradables, y son las que llevan a las personas a salir huyendo, o bien a ayudar a la otra persona para reducir el propio malestar (es lo que suele llamarse la ayuda egoísta). Por otra parte, al ver sufrir a otro, una persona puede también experimentar un sentimiento de empatía, compasión y ternura hacia la víctima. Estos sentimientos son los responsables de la ayuda altruista; es decir, cuando se ayuda a la víctima para aliviar su sufrimiento, no el propio, incluso aunque eso suponga una buena dosis de sufrimiento para la persona que ayuda. Por tanto, estas personas optan por ayudar incluso cuando huir de la situación es fácil.

¿Cuando se produce la ayuda altruista?

Este tipo de interés compasivo por la otra persona despierta en nosotros unos sentimientos de empatía. Por ejemplo, cuando nos sentimos identificados con la víctima porque consideramos que es "uno de los nuestros".

Daniel Batson y sus colaboradores realizaron diversas investigaciones sobre este tema. La situación planteada en los experimentos era la siguiente:

Una persona que se ofrece voluntaria para una investigación llega al laboratorio. Allí se entera de que alguien llamada Elaine recibirá descargas eléctricas suaves mientras realiza una determinada tarea. El trabajo del participante consiste en observar la conducta de Elaine a través de una ventana mientras recibe las descargas. En realidad, Elaine es una cómplice del investigador. Tras recibir dos descargas, Elaine empieza a mostrarse ansiosa y dice que tiene miedo de la electricidad porque de pequeña un caballo la arrojo contra una alambrada electrificada. Entonces el experimentador le pregunta al participante si desea intercambiar su puesto por el de Elaine y recibir las descargas en su lugar.

A la mitad de los participantes, los investigadores les habían hablado de antemano de Elaine, de manera que pensaban que Elaine compartía con ellos valores e intereses similares. De este modo, hicieron que se sintieran identificados con ella. A la otra mitad se les dijo que Elaine era totalmente diferente.

Los investigadores también manipularon la facilidad que tenían los participantes para huir de la situación, diciéndole a la mitad de los ellos que solo hacía falta que vieran dos descargas. Por tanto, cuando Elaine se sintió ansiosa después de la segunda descarga y el investigador les pidió que intercambiaran su lugar con el de Elaine, estas personas sabían que podían irse sin más. A la otra mitad se les dijo que tendrían que observarla mientras recibía diez descargas, de modo que la huida no era tan fácil.

Las personas que sentían empatía hacia Elaine (los que se sentían identificados con ella), tuvieron en su mayor parte un comportamiento altruista, quedándose a recibir las descargas por ella incluso en la situación en la que era fácil marcharse (cuando solo debían observar dos descargas).

En cambio, las personas las personas que no se habían sentido identificadas con ella, decidieron de un modo más egoísta, optando por marcharse cuando era fácil hacerlo, y ofreciéndose a recibir las descargas por ella cuando debían presenciar hasta diez descargas (y, por tanto, verla sufrir). En este caso, la ayuda se ofrecía más para evitar el propio malestar producido al ver sufrir a otro que por interés altruista.

Por tanto, las personas pueden ayudar a los demás como consecuencia de un verdadero interés e identificación con la víctima porque tienen un interés personal en la otra persona, pudiendo incluso asumir un riesgo o sufrir por ella. No obstante, la falta de empatía por aquellos que percibimos como diferentes a nosotros puede llevarnos a excluirlos y no acudir en su ayuda cuando lo necesitan.

Esto puede llevar a situaciones paradójicas. Por ejemplo, si alguien ve sufrir a una persona de otra raza y cultura, puede percibirlo como alguien demasiado diferente como para considerarlo uno de los suyos y, en consecuencia, negarle su ayuda. En cambio, si esta misma persona de otra raza y cultura ha estado, unos minutos antes, participando con nosotros en una manifestación, blandiendo nuestras mismas pancartas (por ejemplo, por los derechos de los animales) tendremos más probabilidades de acudir en su ayuda en caso de necesitarla, porque nos identificamos con ella.

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