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¿Qué es la psicología de la salud?

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Hace tiempo que la enfermedad física dejó de ser puramente física. En su aparición, mantenimiento o agravación, influyen otros muchos factores, como las emociones, los pensamientos, el estrés, el comportamiento, el apoyo familiar o incluso la influencia de la sociedad en la que vives.

A principios del siglo XX, las principales causas de muerte eran las enfermedades infecciosas. Sin embargo, en la actualidad, son las enfermedades crónicas, como las enfermedades cardiovasculares o el cáncer, las principales causas de muerte. Y estas son enfermedades que están relacionadas con los comportamientos de las personas, como fumar, abusar del alcohol, alimentación inadecuada, falta de ejercicio o falta de capacidad para manejar el estrés. Es decir, son enfermedades que tienen como causas factores sociales y psicológicos. Y si realmente queremos acabar con ellas, es necesario actuar directamente sobre dichas causas e intervenir de manera preventiva, incidiendo directamente sobre el comportamiento de las personas.

¿De qué sirve darle pastillas para bajar el colesterol a una persona que sigue haciendo una alimentación inadecuada? ¿No sería preferible utilizar técnicas para motivar a esa persona a hacer cambios efectivos en su estilo de vida? Una persona puede decir que no quiere cambiar su estilo de vida, pero aún así está claro que tampoco desea estar enferma como consecuencia de ese estilo de vida. Y ahí es donde interviene la psicología: ayudando a esa persona a efectuar ese cambio al que al principio parecía tan reacia, ayudándole a construir un estilo de vida diferente, pero igual de satisfactorio, o incluso más, al aportar el beneficio adicional de empezar a estar más sano.

Los resultados de algunas investigaciones en psicología de la salud

  • Emociones como la ansiedad o la depresión pueden estar relacionadas con la aparición de síntomas físicos. Por ejemplo, no es raro que antes de la aparición de una lumbalgia, se hayan dado síntomas de ansiedad.
  • Las personas que aprenden técnicas para manejar el estrés tienen un riesgo menor de enfermar o de padecer ciertas enfermedades.
  • El estrés puede producir aumentos repentinos y bruscos de la tensión arterial, contribuyendo al endurecimiento de las arterias carótidas (las del corazón), aumentando el riesgo de ataque cardiaco o derrame cerebral.
  • Un elevado porcentaje de mujeres con enfermedad crónica ha sido víctima de abuso sexual en la infancia, violación o maltrato.
  • El dolor de cabeza está casi siempre causado por la tensión muscular ocasionada por el estrés.

Debido a esta importante interrelación entre cuerpo, mente y ambiente, nació la psicología de la salud, para ocuparse precisamente de estos factores psicológicos que influyen en la enfermedad física.

Los psicólogos de la salud se encargan de promover comportamientos y estilos de vida saludables que ayuden a las personas a prevenir enfermedades y contribuirá su curación, y enseñan estrategias para motivarles a hacer esos cambios en sus vidas. Por ejemplo, el Gobierno de Cantabria, en España, ha enviado cartas al personal sanitario explicándoles la importancia de vacunarse contra la gripe para proteger a sus pacientes, y entrega pegatinas a los vacunados para que se las pongan en la solapa y empujen así a sus compañeros a vacunarse también.

Cuando intervenimos en el comportamiento de las personas para que cambien de manera que mejore su salud, estamos haciendo psicología de la salud.

Cuando una persona sufre un infarto, la intervención psicológica puede ayudar a que se recupere mejor y con más rapidez.

Los diabéticos también se benefician de este tipo de intervenciones, porque para controlar la diabetes necesitan controlar su comportamiento, alimentación, estilo de vida, así como saber manejar el estrés y emociones negativas que puedan llevarles, por ejemplo, a controlar peor su alimentación (por sentirse mal, estar deprimidos, etc.)

Si tienes una enfermedad que la medicina no logra curar, es posible que estén interviniendo factores psicológicos que necesitas aprender a controlar. Por ejemplo, si tu ambiente de trabajo es destructivo y dañino, estarás en una situación de elevado estrés, que puede estar manteniendo, agravando o incluso causando alguna enfermedad que padezcas.

Es decir, un psicólogo, no solo va a ayudarte a superar problemas psicológicos, sino que puede ayudarte también en casos de enfermedad física crónica.

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