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Qué son las emociones

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Las emociones tienen una gran importancia y utilidad en nuestras vidas, puesto que nos ayudan a responder a lo que nos sucede y a tomar decisiones, mejoran el recuerdo de sucesos importantes y facilitan nuestras relaciones con los demás. No obstante, también pueden hacernos daño cuando suceden en el momento inapropiado o con la intensidad inapropiada.

Las emociones se producen cuando una persona considera que una determinada situación es relevante con respecto a sus metas. Estas metas pueden ser pasajeras, como ver una película en el cine, o permanentes, como estar sano; pueden ser simples o complejas, conscientes o inconscientes, compartidas por la mayoría de las personas (como tener pareja o amigos) o solo por una minoría (como coleccionar discos de vinilo).

La palabra "meta" se entendería en un sentido amplio, incluyendo cualquier cosa que una persona desee y valore. Por ejemplo, ser tratado con justicia. Por tanto, si alguien nos insulta es muy probable que sintamos una emoción negativa, mientras que si nos elogian, sentiremos una emoción positiva, puesto que tanto el elogio como el insulto son sucesos relevantes para nosotros, relacionados con una meta importante, la de ser tratados de un modo justo.

Así pues, la emoción se genera por el significado que atribuimos a una situación que consideramos psicológicamente relevante. Si ese significado cambia, la emoción también cambia (por ejemplo, si dejas de sentir amor por tu pareja, no te afecta demasiado si te dice que desea romper la relación).

Emoción y acción

Las emociones no solo nos hacen sentir algo, sino que nos suelen empujar a hacer algo (por ejemplo, para dejar de sentir una emoción negativa) y provocan cambios en nuestra fisiología (como aceleración del corazón, sudoración, etc.).

Las emociones poseen también una cualidad imperativa, que significa que pueden interrumpir lo que estamos haciendo y surgir en nuestra conciencia lo queramos o no.

Estas situaciones psicológicamente relevantes que desencadenan las emociones pueden ser internas o externas. Por ejemplo, un recuerdo de un suceso agradable sería una situación interna que desencadenaría una emoción positiva.

Cuando sentimos una emoción solemos responder a ella, y esta respuesta hace que cambie la situación, lo que a su vez puede dar lugar a otra emoción y otra respuesta. Una discusión entre dos personas puede ser un buen ejemplo de esto: la emoción negativa que sientes cuando alguien te hace un reproche te lleva a responder diciéndole algo que hace que esa persona sienta ira y responda de un modo que genera en ti desprecio y otra respuesta negativa, y así sucesivamente.

Emociones y estados de ánimo

Las emociones (como ira, tristeza) se diferencian de los estados de ánimo (como la depresión) en que los estados de ánimo suelen durar más y no se suelen relacionar con un suceso concreto, mientras que las emociones suelen estar relacionadas con una situación específica que la ha desencadenado y suelen dar lugar a una respuesta conductual. Los estados de ánimo son más difusos y, aunque también pueden dar lugar a respuestas conductuales, como la retirada o el aislamiento social, son respuestas más amplias e inespecíficas.

Las emociones se distinguen también de otros impulsos motivacionales como el hambre, la sed o el dolor. La diferencia es que las emociones se despliegan con una mayor flexibilidad y tienen un rango mucho más amplio de objetivos (el hambre está relacionado casi exclusivamente con la falta y necesidad de comida, mientras que la ira, por ejemplo, puede estar relacionada con una gran variedad de situaciones diferentes).

Regular las emociones

Existen cinco estrategias principales que las personas utilizan para regular sus emociones. Descubre cuáles son en el siguiente artículo: El control y regulación de emociones.

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